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临床试验:一线生机还是一场赌博?

日期: 2018-06-25
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  不少病人听到「临床试验」,一般反应都是不安与怀疑,甚至抗拒自己被当成实验室里的白老鼠,然后,临床试验的主要目的是要找到更好的药物和治疗方式,为癌症患者带来一个机会、一个希望。也许病人面对临床试验时,会处於两难的抉择:接受新疗法有机会增加治疗成功率,亦可能面对重大风险;现有标准治疗的风险较低,但治疗效果未必理想。究竟是一线生机,还是一场赌博?无论抱持什麽态度或决定,至少应了解它的存在。

  研究周期是救命关键

  临床试验是让病人志愿者参与试用新药物或治疗方法的医学研究。香港综合肿瘤中心临床肿瘤科专科医生陈少康(Oscar)解释,药物临床试验一般分作四期进行。

  过往,从零阶段到第四阶段,整个临床试验过程需要至少二十年时间。随着药物研发技术不断突破,而且研究趋向针对性(例如针对某种基因突变),在缩窄研究范围下,新药的研究周期变得愈来愈短。「在2007至2008年期间,有医学研究发现了肺癌病人体内有一种基因重排,名为ALK,不久便研发出相应的治疗药物,随即展开一至三期临床试验,从研究发现以至新药物可於临床应用,在五年内已完成。」而现时在市面流通的肺癌第三代口服标靶药,从第一期临床试验至通过美国食品和药物管理局的快速通道认证,只需约两年八个月时间便完成。Oscar认为药物研究周期的缩短对病人来说十分重要,往往是救命的关键。

临床试验

  临床试验一般分为四期,每一期均有不同目的。

  岂不是做白老鼠?

  Oscar直言不少病人对参与临床试验都会有这样反应:「岂不是做白老鼠?」「我常叫病人不要把它看得这麽负面,其实应该庆幸能试到崭新的治疗方式。如果试到一种合适你病况的药物,生命就可得以延长。当然,也有可能面对重大风险。由於试验阶段会存在不确定的因素,需要考虑安全性的问题,医生会向病人清楚说明当中的风险。」新药是否能令病情好转,是未知之数,但当病人试尽现有的药物和治疗方法后,临床实验可以是怡扇希望之门。

  眼前的一线生机

  参与抗肿瘤新药临床试验的好处,是病人有机会受益於最新疗法,可以减轻痛苦,延长存活期,甚至治癒。参与者能够受到特定的专业医护人员密切关注身体状况,需要接受更多的医疗检测,可以说是得到更周全的照顾。此外,抗肿瘤药物一般费用昂贵,而临床试验的药物都是免费提供的,病人不用担心经济负担。由於临床试验皆属自愿性质,病人如在试验中途不愿继续,有权随时退出。

  Oscar认为参与临床试验是利多於弊,但病人必须要明确试验的过程,以及当中存在的风险。

  其中的限制与风险

  然而,参与临床试验也有风险。Oscar指,一般临床试验有严格规定,病人必须符合特定条件,才合资格参与试验。病人在参与试验後,亦要遵照试验所定的规则,包括定期回诊抽血检测、接受密集式医疗检查等,相对一般治疗方式,须花费更多的时间和精力。

  另外,病人须明白,即使参与试验也不怡定会用到新的疗法。「在第三期试验,受试者会被随机分成两组或多组,分别使用新型疗法和标准疗法,所以病人不一定会试到新的疗法。但可以使用标准治疗也是好事,既不用负担昂贵的药费,又可定期接受专业的医疗检查。」

临床试验机构

  注意:临床试验给病人带来好处的同时,参与者也要承担一定的风险。

  多认识有关临床试验的资讯,明白其中的好处及风险,有助衡量利弊,作出取舍。而作为医生,当病人面对参与临床试验,陷入两难局面时,如何建议病人抉择?

  Oscar解说:「看病人当时情况有没有其他治疗方式选择,对余下的治疗方法有多少把握;如果没有把握,病人是否想试用新治疗方法。另外,病人有没有能力自费试用崭新的治疗方法。事实上,很多病人都是因为财政问题而参与医学研究的。」

  本地癌症临床试验发展有望突破

  目前,香港的两大教学医院(即玛丽医院和威尔斯亲王医院)分别设有一期临床试验中心,为新药物进行早期临床试验。毕竟临床研究需要耗费颇大的人力、财力及时间资源成本,现时公营医疗体系在癌症临床试验发展方面并未成熟,但香港拥有完善的医疗体制及良好的研究环境,具备成为亚洲区内临床研究中心的优越条件。

  Oscar透露,香港综合肿瘤中心现时正与国际医学研究机构磋商合作,将参与涉及多个机构的国际癌症临床试验。

  医学研究的进步,当中有赖参加临床试验者的贡献。对於癌症病人而言,当现行治疗已无法改善病情之时,一个参与临床试验的机会,也许是给自己战胜病魔的契机。(来源:香港医务通公众号)

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